Elementi della Tavola periodica. Mercurio, Hg (seconda parte)

Rinaldo Cervellati

Applicazioni

Il mercurio viene utilizzato principalmente per la produzione di sostanze chimiche industriali o per applicazioni elettriche ed elettroniche. È utilizzato in alcuni termometri, in particolare quelli usati per misurare le alte temperature. Una quantità ancora crescente viene utilizzata come mercurio gassoso nelle lampade fluorescenti, mentre la maggior parte delle altre applicazioni viene gradualmente eliminata a causa delle normative in materia di salute e sicurezza e in alcune applicazioni viene sostituita con lega Galinstan[1], a bassa tossicità ma notevolmente più costosa.

Produzione di cloro e soda caustica

Il cloro viene prodotto dal cloruro di sodio (sale comune, NaCl) utilizzando l’elettrolisi per separare il sodio metallico dal cloro gassoso. Di solito il sale viene sciolto in acqua per produrre una salamoia. I sottoprodotti di tali processi cloroalcali sono l’idrogeno (H2) e l’idrossido di sodio (NaOH), comunemente chiamato soda caustica. Di gran lunga il più grande uso di mercurio alla fine del XX secolo era nel processo delle celle di mercurio (chiamato anche processo di Castner-Kellner) dove il sodio metallico si forma come un’amalgama su un catodo di mercurio; questa amalgama viene quindi fatta reagire con acqua per produrre idrossido di sodio. Molti dei rilasci di mercurio industriale del XX secolo provenivano da questo processo, sebbene gli impianti moderni affermassero di essere sicuri a questo riguardo. Dopo il 1985 circa, tutti i nuovi impianti di produzione di cloroalcali costruiti negli Stati Uniti hanno utilizzato le tecnologie delle celle a membrana o delle celle a diaframma per produrre cloro.

Usi di laboratorio

Alcuni termometri, specialmente quelli per alte temperature, sono riempiti di mercurio, ma stanno gradualmente scomparendo. Negli USA, la vendita senza prescrizione di termometri per febbre a mercurio è stata vietata dal 2003.

Alcuni telescopi utilizzano una vasca di mercurio per formare uno specchio piano e assolutamente orizzontale, utile per determinare un riferimento verticale o perpendicolare assoluto. Specchi parabolici orizzontali concavi possono essere formati ruotando mercurio liquido su un disco, la forma parabolica del liquido così formato riflette e focalizza la luce incidente. Tali telescopi a specchio liquido sono più economici dei telescopi a specchio grande convenzionali fino a un fattore 100, ma lo specchio non può essere inclinato ed è sempre rivolto verso l’alto.

Il mercurio liquido fa parte del popolare elettrodo di riferimento secondario (elettrodo a calomelano) in elettrochimica, come alternativa all’elettrodo di idrogeno standard. L’elettrodo a calomelano viene utilizzato per misurare i potenziale redox.  Ultimo, ma non meno importante, il punto triplo del mercurio, -38,8344 °C, è un punto fisso utilizzato come standard di temperatura per la scala internazionale della temperatura (ITS-90).

In polarografia, sia l’elettrodo di mercurio a caduta che l’elettrodo a goccia di mercurio sospeso usano mercurio elementare. Questo utilizzo consente di avere a disposizione un nuovo elettrodo non contaminato per ogni misura o ogni nuovo esperimento.

I composti contenenti mercurio sono anche utili nel campo della biologia strutturale. Composti mercurici come il cloruro di mercurio (II) o il tetraiodomercurato di potassio (II) possono essere aggiunti ai cristalli proteici nel tentativo di creare derivati ​​di atomi pesanti che possono essere utilizzati per risolvere il problema di fase nella cristallografia a raggi X tramite sostituzione isomorfa o metodi di diffusione anomala.

Altri usi

Il mercurio gassoso viene utilizzato nelle lampade ai vapori di mercurio e in alcune insegne pubblicitarie del tipo “insegna al neon” e nelle lampade fluorescenti.

Figura 7. Lampada a vapori di mercurio (sopra), assortimento di lampade fluorescenti (sotto)

Queste lampade a bassa pressione emettono linee spettralmente strette, che sono tradizionalmente utilizzate nella spettroscopia ottica per la calibrazione della posizione spettrale. A questo scopo vengono vendute lampade di calibrazione commerciali; riflettere una plafoniera fluorescente in uno spettrometro è una pratica di calibrazione comune. Il mercurio gassoso si trova anche in alcuni tubi elettronici, inclusi gli ignitroni, i tiratroni e i raddrizzatori ad arco di mercurio. Viene anche utilizzato in lampade per cure mediche specialistiche, per l’abbronzatura e la disinfezione della pelle. Il mercurio gassoso viene aggiunto alle lampade a catodo freddo riempite di argon per aumentare la ionizzazione e la conduttività elettrica. Una lampada riempita di argon senza mercurio avrà punti opachi e non si illuminerà correttamente. Quando viene aggiunta a tubi pieni di neon, la luce prodotta sarà a punti rosso / blu incoerenti fino al completamento del processo di accensione iniziale; alla fine si illuminerà di un colore blu sporco opaco.

Le batterie al mercurio sono batterie elettrochimiche non ricaricabili, comuni dalla metà del XX secolo. Sono state utilizzate in un’ampia varietà di applicazioni ed erano disponibili in varie dimensioni, in particolare le dimensioni dei bottoni. La loro tensione costante e la lunga durata di conservazione ne hanno fatto un uso di nicchia per esposimetri, apparecchi acustici e orologi da polso. La batteria al mercurio è stata effettivamente vietata nella maggior parte dei paesi negli anni ’90, a causa delle preoccupazioni per la contaminazione da mercurio nelle discariche.

Usi in medicina

Il mercurio e i suoi composti sono stati usati in medicina, anche se oggi sono molto meno comuni di una volta, visto che gli effetti tossici del mercurio e dei suoi composti sono oggi più ampiamente compresi. La prima edizione del Manuale farmaceutico Merck (1899) presentava più di venti composti mercurici usati come medicinali. Oggi, l’uso del mercurio in medicina è notevolmente diminuito sotto tutti gli aspetti, soprattutto nei paesi sviluppati. I termometri e gli sfigmomanometri contenenti mercurio furono inventati rispettivamente all’inizio del XVIII e alla fine del XIX secolo. Dall’inizio del XXI secolo, il loro uso è in declino ed è stato vietato in alcuni paesi, stati e istituzioni mediche. I composti del mercurio si trovano ancora in alcuni farmaci da banco, come antisettici topici, lassativi stimolanti, pomate per dermatiti da pannolino, colliri e spray nasali, sebbene ora esistano sostituti per la maggior parte di questi usi terapeutici.

Il mercurio è stato largamente usato per amalgame dentali. L’amalgama dentale è comunemente costituita da mercurio (50%), argento (~ 22–32%), stagno (~ 14%), zinco (~ 8%) e altri metalli in tracce. Nel XIX e in gran parte del XX secolo, l’amalgama divenne il materiale da restauro dentale preferito grazie al suo basso costo, facilità di applicazione, resistenza e durata. Tuttavia nel luglio 2018 l’Unione Europea ha vietato l’amalgama per il trattamento dentale dei bambini sotto i 15 anni e delle donne incinte o che allattano.

Tossicità e misure di sicurezza

Il mercurio e la maggior parte dei suoi composti sono estremamente tossici e devono essere maneggiati con cura; in caso di fuoriuscite (ad esempio da alcuni termometri o lampadine fluorescenti), vengono utilizzate procedure di pulizia specifiche per evitare l’esposizione e contenere la fuoriuscita. I protocolli richiedono l’unione delle goccioline più piccole su superfici dure, combinandole in un’unica goccia più grande per una più facile rimozione con un contagocce o per spingerla delicatamente in un apposito contenitore. Aspirapolvere e scope provocano una maggiore dispersione del mercurio e non devono essere utilizzati.

In seguito vengono spruzzati sull’area della fuoriuscita zolfo in polvere fine, zinco o qualsiasi altra polvere metallica che formi immediatamente un’amalgama con il mercurio a temperature ordinarie, che vengono raccolte e adeguatamente smaltite. La pulizia delle superfici porose e degli indumenti non è efficace per rimuovere tutte le tracce di mercurio e pertanto si consiglia di scartare questi tipi di oggetti se esposti a una fuoriuscita di mercurio.

Il mercurio può essere assorbito attraverso la pelle e le mucose e i vapori di mercurio possono essere inalati, quindi i contenitori sono sigillati per evitare fuoriuscite ed evaporazione. Il riscaldamento del mercurio, o dei composti di mercurio che possono decomporsi se riscaldati, deve essere effettuato con un’adeguata ventilazione per ridurre al minimo l’esposizione ai suoi vapori.

Le forme più tossiche di mercurio sono i suoi composti organici, come il dimetilmercurio e il metilmercurio. Può causare avvelenamento sia cronico che acuto.

Gli effetti tossici includono danni al cervello, ai reni e ai polmoni. L’avvelenamento da mercurio può provocare diverse malattie, tra cui l’acrodinia[2], la sindrome di Hunter-Russell e la malattia di Minamata[3].

I sintomi includono tipicamente compromissione sensoriale (vista, udito, linguaggio), sensazioni disturbate e mancanza di coordinazione. Il tipo e il grado dei sintomi esposti dipendono dalla tossina individuale, dalla dose e dal metodo e dalla durata dell’esposizione. Studi caso-controllo hanno mostrato effetti come tremori, capacità cognitive alterate e disturbi del sonno nei lavoratori con esposizione cronica ai vapori di mercurio anche a basse concentrazioni nell’intervallo 0,7–42 μg /m3. Uno studio ha dimostrato che l’esposizione acuta (4-8 ore) a livelli calcolati di mercurio elementare da 1,1 a 44 mg/m3 provoca dolore toracico, dispnea, tosse, emottisi, compromissione della funzione polmonare ed evidenza di polmonite interstiziale. È stato dimostrato che l’esposizione acuta ai vapori di mercurio provoca effetti profondi sul sistema nervoso centrale, comprese reazioni psicotiche caratterizzate da delirio, allucinazioni e tendenza al suicidio. L’esposizione professionale ha provocato disturbi funzionali di ampio respiro, inclusi eretismo, irritabilità, eccitabilità, eccessiva timidezza e insonnia. Con l’esposizione continua, si sviluppa un lieve tremore che può degenerare in violenti spasmi muscolari. Il tremore inizialmente coinvolge le mani e successivamente si diffonde alle palpebre, alle labbra e alla lingua. L’esposizione a lungo termine e di basso livello è stata associata a sintomi più sottili di eretismo, tra cui affaticamento, irritabilità, perdita di memoria, sogni vividi e depressione.

La ricerca sul trattamento dell’avvelenamento da mercurio è limitata. I farmaci attualmente disponibili includono chelanti N-acetil-D, L-penicillamina (NAP), British Anti-Lewisite (BAL), acido 2,3-dimercapto-1-propansolfonico (DMPS) e acido dimercaptosuccinico (DMSA) . In un piccolo studio che includeva 11 operai edili esposti al mercurio elementare, i pazienti sono stati trattati con DMSA e NAP. La terapia chelante con entrambi i farmaci ha portato alla mobilizzazione di una piccola frazione del mercurio corporeo totale stimato. Il DMSA è stato in grado di aumentare l’escrezione di mercurio in misura maggiore rispetto al NAP.

Rilascio nell’ambiente

I tassi di deposizione preindustriale di mercurio dall’atmosfera possono essere di circa 4 ng/L di ghiaccio. Sebbene questo possa essere considerato un livello naturale di esposizione, le fonti regionali o globali hanno effetti significativi. Le eruzioni vulcaniche possono aumentare la sorgente atmosferica di 4-6 volte.

Le fonti naturali, come i vulcani, sono responsabili di circa la metà delle emissioni di mercurio atmosferico. La metà generata dall’uomo può essere suddivisa nelle seguenti percentuali stimate:

65% dalla combustione stazionaria, di cui le centrali elettriche a carbone sono la principale fonte aggregata (40% delle emissioni di mercurio degli USA nel 1999). Questo include le centrali elettriche alimentate a gas in cui il mercurio non è stato rimosso. Le emissioni della combustione del carbone sono tra uno e due ordini di grandezza superiori alle emissioni della combustione del petrolio, a seconda del paese.

11% dalla produzione d’oro. Il rilascio idrogeochimico di mercurio dai residui delle miniere d’oro è stato considerato una fonte significativa di mercurio atmosferico nel Canada orientale.

6,8% dalla produzione di metalli non ferrosi, tipicamente dalle fonderie.

6,4% dalla produzione di cemento.

3,0% dallo smaltimento dei rifiuti, inclusi rifiuti urbani e pericolosi, e incenerimento dei fanghi di depurazione.

3,0% dalla produzione di soda caustica.

1,4% dalla produzione di ghisa e acciaio.

1,1% dalla produzione di mercurio, principalmente per le batterie.

2,0% da altre fonti.

Le percentuali di cui sopra sono stime delle emissioni globali di mercurio causate dall’uomo nel 2000, esclusa la combustione di biomassa, una fonte importante in alcune regioni.

La recente contaminazione atmosferica da mercurio nell’aria urbana esterna è stata misurata in 0,01–0,02 µg/m3.

I laghi artificiali possono essere contaminati dal mercurio a causa dell’assorbimento da parte dell’acqua da alberi e suolo sommersi.

Il mercurio entra nell’ambiente anche attraverso lo smaltimento improprio (ad esempio, riempimento di discariche, incenerimento) di alcuni prodotti come ricambi auto, batterie, lampadine fluorescenti, prodotti medicali, termometri e termostati. A causa dei problemi di salute che provoca, gli sforzi di riduzione dell’uso di sostanze tossiche stanno tagliando o eliminando il mercurio in tali prodotti.

La maggior parte dei termometri ora utilizza alcol pigmentato al posto del mercurio e anche i termometri in lega galinstan sono un’opzione. I termometri a mercurio sono ancora occasionalmente utilizzati in campo medico perché sono più precisi dei termometri ad alcool, sebbene entrambi siano comunemente sostituiti da termometri elettronici e meno comunemente da termometri galinstan. I termometri a mercurio sono ancora ampiamente utilizzati per alcune applicazioni scientifiche a causa della loro maggiore precisione e raggio di azione.

Figura 8. Termometro a mercurio per la febbre

Storicamente, una delle più grandi emissioni proveniva dall’impianto di Colex, un impianto di separazione degli isotopi di litio a Oak Ridge, nel Tennessee (USA). L’impianto ha funzionato negli anni ’50 e ’60. I registri sono incompleti e poco chiari, ma le commissioni governative hanno stimato che mancano circa due milioni di libbre di mercurio.

Un grave disastro industriale è stato lo scarico di composti di mercurio nella baia di Minamata, in Giappone. Si stima che oltre 3000 persone abbiano sofferto di varie deformità, gravi sintomi di avvelenamento da mercurio o morte a causa di quella che divenne nota come malattia di Minamata.

La pianta del tabacco assorbe prontamente e accumula nelle sue foglie metalli pesanti come il mercurio dal terreno circostante. Questi vengono successivamente inalati durante il fumo di tabacco. Sebbene il mercurio sia un costituente del fumo di tabacco, gli studi non sono riusciti in gran parte a scoprire una correlazione significativa tra il fumo e l’assorbimento di Hg da parte degli esseri umani rispetto a fonti come l’esposizione professionale, il consumo di pesce inquinato e le otturazioni dei denti con amalgama.

I sedimenti all’interno dei grandi estuari urbani-industriali agiscono come un’importante sorgente di inquinamento diffuso da mercurio all’interno dei bacini. Uno studio del 2015 sui sedimenti costieri dell’estuario del Tamigi ha misurato il mercurio totale da 0,01 a 12,07 mg/kg con una media di 2,10 mg/kg. È stato dimostrato che le più alte concentrazioni di mercurio si verificano nella città di Londra e nei dintorni, in associazione con fanghi a grana fine e un alto contenuto di carbonio organico totale. La forte affinità del mercurio per i sedimenti ricchi di carbonio è stata osservata anche nei sedimenti delle paludi salmastre del fiume Mersey (Regno Unito), in media da 2 mg/kg fino a 5 mg/kg.  Queste concentrazioni sono di gran lunga superiori a quelle mostrate nei sedimenti dei torrenti delle paludi salate del New Jersey (USA) e nelle mangrovie della Cina meridionale, che mostrano basse concentrazioni di mercurio, circa 0,2 mg/kg.

A causa degli effetti sulla salute dell’esposizione al mercurio, gli usi industriali e commerciali sono regolamentati in molti paesi. L’Organizzazione mondiale della sanità, l’OSHA e il NIOSH degli USA, trattano il mercurio come un rischio professionale e hanno stabilito limiti di esposizione professionale specifici.

Pesci e crostacei hanno una tendenza naturale a concentrare il mercurio nei loro corpi, spesso sotto forma di metilmercurio, un composto organico altamente tossico. Le specie di pesci che sono in cima alla catena alimentare, come lo squalo, il pesce spada, lo sgombro reale, il tonno rosso, il tonno bianco e il pesce tegola, contengono concentrazioni di mercurio più elevate rispetto ad altre. Poiché il mercurio e il metilmercurio sono liposolubili, si accumulano principalmente nei visceri, sebbene si trovino anche in tutto il tessuto muscolare. La presenza di mercurio nei muscoli dei pesci può essere studiata utilizzando biopsie muscolari non letali. Il mercurio presente nei pesci preda si accumula nel predatore che li consuma. Poiché i pesci sono meno efficienti nella depurazione rispetto all’accumulo di metilmercurio, le sue concentrazioni nel tessuto dei pesci aumentano nel tempo. Pertanto, le specie che sono in cima alla catena alimentare accumulano carichi corporei di mercurio che possono essere dieci volte superiori alle specie che consumano. Questo processo è chiamato biomagnificazione.

Regolamenti

A livello internazionale, 140 paesi hanno aderito alla Convenzione di Minamata sul mercurio dal Programma delle Nazioni Unite per l’ambiente (UNEP) per prevenire le emissioni. La convenzione è stata firmata il 10 ottobre 2013.

Negli Stati Uniti, l’Agenzia per la protezione ambientale (EPA) ha il compito di regolare e gestire la contaminazione da mercurio. Inoltre, la legge sulla gestione delle batterie contenenti mercurio, approvata nel 1996, elimina gradualmente l’uso del mercurio nelle batterie e prevede lo smaltimento efficiente ed economico di quelle usate. Lo United States Clean Air Act, approvato nel 1990, ha inserito il mercurio in un elenco di inquinanti tossici che devono essere controllati nella massima misura possibile. Pertanto, le industrie che rilasciano elevate concentrazioni di mercurio nell’ambiente hanno deciso di installare tecnologie di controllo massimo ottenibili (MACT). Nel marzo 2005, l’EPA ha promulgato un regolamento che ha aggiunto le centrali elettriche all’elenco delle fonti che dovrebbero essere controllate e ha istituito un sistema nazionale di limitazione e scambio. L’EPA ha annunciato nuove regole per le centrali elettriche a carbone il 22 dicembre 2011. I dati più recenti pubblicati nel 2015 hanno mostrato che dopo l’introduzione di controlli più severi il mercurio è diminuito drasticamente, indicando che il Clean Air Act ha avuto il suo impatto previsto.

Nell’Unione Europea, la direttiva sulla restrizione dell’uso di sostanze pericolose nelle apparecchiature elettriche ed elettroniche vieta il mercurio in determinati prodotti elettrici ed elettronici e limita la quantità di mercurio in altri prodotti a meno di 1000 ppm. Esistono restrizioni per la concentrazione di mercurio negli imballaggi (il limite è 100 ppm per la somma di mercurio, piombo, cromo esavalente e cadmio) e batterie (il limite è 5 ppm). Nel luglio 2007, l’Unione Europea ha anche vietato il mercurio nei dispositivi di misurazione non elettrici, come termometri e barometri. Il divieto si applica solo ai nuovi dispositivi e contiene esenzioni per il settore sanitario e un periodo di esenzione di due anni per i produttori di barometri.

Figura 8. Barometro a mercurio

La Norvegia ha emanato un divieto totale sull’uso del mercurio nella produzione e importazione / esportazione di prodotti a base di mercurio, dall’1 ° gennaio 2008 e la Svezia ha vietato i prodotti contenenti mercurio nel 2009.

Riciclaggio

I processi per il riciclaggio dei rifiuti contenente mercurio sono utilizzati da imprese specializzate in diversi paesi. Qui riportiamo un progetto di UNIDO, l’agenzia specializzata delle Nazioni Unite che promuove lo sviluppo industriale per la sostenibilità ambientale, la riduzione della povertà e la globalizzazione inclusiva. Il progetto è stato realizzato dall’industria giapponese Nomura Kohsan, come frutto di un accordo concluso tra UNIDO e il governo del Giappone (UNIDO-ITPO Tokyo) [1]. Lo schema del processo è mostrato in figura 9:

Figura 9. Schema del processo UNIDO-ITPO Tokyo

In breve, i rifiuti contenenti mercurio (batterie, lampade fluorescenti, ecc.), dopo un pretrattamento, vengono scaldati in una fornace a una temperatura compresa fra 600 e 800 oC, così che il mercurio vaporizza. I vapori di Hg vengono fatti fluire in una torre di raffreddamento e uno scrubber (torre di abbattimento polveri e altre impurezze solide) e quindi raccolto allo stato liquido. Poiché c’è sempre la preoccupazione che piccole tracce di mercurio possano uscire entrando nell’atmosfera, per evitare che ciò accada, Nomura Kohsan utilizza un adsorbente al mercurio nel processo finale.

Ciclo biogeochimico

Il ciclo biogeochimico del mercurio è stato riportato da E-I Ochiai nel 2009 [2] ed è riportato in figura 10.

Figura 10. Ciclo biogeochimico del mercurio [2]

Lo spazio della figura è diviso in quattro sfere: la biosfera (al centro), l’atmosfera, l’idrosfera e la litosfera che la circondano. La quantità totale di un elemento in una sfera è espressa in kg e il numero è sottolineato. La velocità di trasferimento (flusso) da una sfera all’altra è data in termini di kg annui (kg y–1) e il valore è inserito in un freccia che mostra la direzione del trasferimento. Alcune delle principali forme chimiche di elementi (ad es. minerali, composti chimici, ecc.) sono indicati, se del caso. I trasferimenti antropogenici sono indicati da una linea tratteggiata che attraversa la biosfera. La quantità di un elemento è data come la massa dell’elemento contenuto in tutti i composti che lo contengono. È molto difficile stimare la quantità di un elemento nella biosfera. Le stime possono essere considerate accurate all’interno di più o meno un ordine di grandezza. Anche le stime per le velocità di flusso sono difficili e variabili, in particolare per il trasferimento antropogenico.

Nel 2020 un nutrito gruppo di ricercatori internazionale, coordinato da Mae Sexauer Gustin, professore del Dipartimento di Risorse Naturali e Scienze Ambientali dell’Università Nevada-Reno, ha pubblicato un’approfondita sintesi delle recenti scoperte sul ciclo biogeochimico del mercurio [3]. L’obiettivo dell’articolo è discutere i principali progressi del pensiero scientifico riguardo ai processi per governare il destino e il trasporto del mercurio nell’ambiente, ai progressi nei metodi di misurazione e su come questi progressi nella conoscenza si inseriscono nel contesto della Convenzione di Minamata sul mercurio.

Bibliografia

[1] http://www.unido.or.jp/en/technology_db/1716/

[2] E-I. Ochiai, Biogeochemical Cycling of Micronutrients and Other Elements. In: Earth System: History and Natural Variability – Vol. IV, p. 237-238, Eolss Publisher Ltd., Oxford, UK, 2009.

[3] M. Sexauer Gustin et al., Mercury biogeochemical cycling: A synthesis of recent scientific advances., Science of the Total Environment, 2020, DOI: 10.1016/j.scitotenv.2020.139619


[1] Galinstan è il marchio di una lega eutettica composta da gallio (68,5%), indio (21,5%) e stagno (10,0%), bassofondente, quindi liquida a temperatura ambiente.

[2] L’acrodinia infantile (nota anche come “malattia da calomelano” e “malattia rosa”) è un tipo di avvelenamento da mercurio. Colpisce prevalentemente i bambini in età prescolare e scolare. 

[3] La malattia di Minamata o malattia di Chisso-Minamata, è una sindrome neurologica causata da intossicazione acuta da mercurio. 

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Un pensiero su “Elementi della Tavola periodica. Mercurio, Hg (seconda parte)

  1. Caro Cervellati,
    grazie per il tuo sistematico illustrare gli elementi della Tabella Periodica: ne ho consigliato la lettura al collega che mi ha sostituito nel corso di Inorganica, oltre ad avergli passato tutto il materiale che già avevo.
    Cerco di riscrivere qualche riga di commento che già avevo tentato di postare e che evidentemente si son perse nei meandri di internet…
    Alcune osservazioni :
    Sul mercurio e sull’ inquinamento da questo elemento molto ci sarebbe da poter scrivere. Qui a Venezia (Porto Marghera) abbiamo avuto per decenni in funzione l’impianto Cloro/Soda della Edison (poi Enichem), che è stato oggetto almeno indirettamente di varie inchieste negli anni ’70/80 per gli smaltimenti dei cosiddetti “fanghi al mercurio” residui della lavorazione, incautamente (?) affidati a imprese “disinvolte”.
    Poi : se è vero che il 50% ca viene da fonti naturali ineliminabili (vulcani etc), il 32.5% da combustione di carbone/petrolio/gas, il 5,5% dall’estrazione (ormai illegale in questo modo) dell’oro, il 10.3% cumulativo da attività industriali varie (fonderie etc), e le batterie al mercurio sono oramai fuori legge nei paesi civili, restano ben pochi punti percentuali attribuibili ad attività ben controllabili come quelle dei laboratori universitari, resta misterioso l’accanimento con il quale viene perseguito l’utilizzo del mercurio(e suoi sali) in laboratorio.
    Personalmente, ho rischiato le denunce dal mio SPPR per il possesso (ereditato) di due elettrodi al calomelano in laboratorio didattico (no Rinaldo, non si usano più nei laboratori “normali”, si possono comprare solo quelli ad Ag/AgCl/KCl, la nostra è l’ultima generazione di chimici che ci ha messo su le mani), per non dire dell’orrore suscitato nei suddetti SPPR dal possesso di due residui manometri al mercurio per misurare il vuoto nel laboratorio di ricerca. Anche nei media, il mercurio viene rappresentato come estremamente tossico, roba tipo Polonio, manco che rompere il termometro del nonno (o anche solo possederlo) sia un Crimine Contro l’Umanità (“con un cucchiaino di mercurio si contaminano irreparabilmente ettari ed ettari di terreno coltivabile” ho sentito dire alla TV, forse era Tozzi).
    Io vorrei tanto che ci fosse un po’ di senso della misura, ecco tutto. Con le corrette precauzioni e controlli, e COMPETENZE, molto si può gestire in SICUREZZA.

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